23.9.04

Cientistas treinam ratos a localizar vítimas sob escombros

Cientistas norte-americanos estão a treinar ratos a localizar corpos de vítimas debaixo de escombros causados por abalos sísmicos ou atentados terroristas, informa hoje a revista britânica «New Scientist».

Os participantes no projecto, financiado pelo Departamento de Investigação do Pentágono (DARPA), esperam poder apresentar a primeira equipa de resgate com ratos dentro de nove meses. Em comparação com meios alternativos, como cães ou robôs, os ratos têm a vantagem de poderem entrar em buracos muito pequenos e disporem, como os cães, de um olfacto muito apurado. Porém, é necessário treiná-los a reconhecer cheiros humanos e dispor de um mecanismo através do qual possam emitir sinais captáveis no exterior.
Segundo a revista, este objectivo foi alcançado pelos cientistas Linda e Ray Hermer-Vasquez, da Universidade da Florida em Gainsville. Basicamente, identificaram os sinais nervosos emitidos pelos ratos quando cheiram algo que lhes agrada e treinaram-nos a gostar dos cheiros humanos. Com esse objectivo desenvolveram um sistema de eléctrodos que implantaram em três áreas do cérebro: o córtex olfactivo, que processa os cheiros, o córtex motor, que ordena os movimentos, e o centro que reage a recompensas. Os eléctrodos, cada um deles com 32 fios de aço inoxidável com 75 micrómetros de diâmetro, ficam permanentemente implantados no cérebro dos ratos e podem emitir sinais durante nove meses. Os investigadores treinaram os roedores a procurar cheiros humanos estimulando o centro de recompensas a gerar sinais de prazer sempre que os detectassem. Quando os ratos se encontram nos escombros de um edifício, os peritos podem assim controlar os seus movimentos por computador e captar os sinais de prazer que emitem ao localizarem a presença de corpos humanos.Trata-se então de localizar a sua posição através de sinais de rádio, após o que as equipas de socorro podem começar a escavar, refere o artigo da «New Scientist».
Além do reconhecimento dos cheiros humanos, os ratos estão a ser treinadas a detectar o cheiro de certos explosivos, como o TNT e o RDX, localizando assim bombas por explodir que possam ter sido colocadas por terroristas.

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